SRINAGAR, Cachemira – Al menos 12 personas murieron y más de una docena resultaron heridas en una estampida el sábado temprano cerca de la ciudad de Jammu en la parte de Cachemira controlada por India, mientras miles de devotos estaban rindiendo homenaje en un famoso santuario hindú para conmemorar el comienzo del nuevo año.

Cientos de personas estaban apiñadas dentro de un pasillo del santuario, Mata Vaishno Devi, en la ciudad montañosa de Katra, cuando alrededor de las 2:30 am se desató un enfrentamiento afuera, lo que provocó la estampida, dijeron funcionarios policiales.

Dilbag Singh, el principal oficial de policía del estado indio de Jammu y Cachemira, que contiene a Katra, dijo que los oficiales habían respondido rápidamente a las llamadas de emergencia, pero que “el daño ya estaba hecho”.

Uno de los devotos del santuario, Bunty Singh, dijo que él, al igual que miles de personas, había llegado para ofrecer oraciones poco después de la medianoche, un momento propicio para que muchos hindúes comenzaran el primer día del año. Pero el Sr. Singh, de 45 años, un hombre de negocios del vecino estado de Punjab, dijo que las carreteras que conducían al santuario estaban abarrotadas y que apenas había espacio para caminar.

“Se desató una conmoción repentina”, dijo. “Antes de la estampida, hubo un ruido durante algún tiempo, como si la gente estuviera peleando entre sí”.

Las estampidas mortales durante las peregrinaciones y festivales religiosos son comunes en la India, donde las autoridades del templo a menudo burlan las medidas de seguridad pública. Las estampidas a menudo son provocadas por el hacinamiento en áreas pequeñas con pocas medidas de control de salida establecidas. En los últimos años, los funcionarios de todo el país han estado tratando de mejorar la seguridad pública en los templos y santuarios, que son visitados por cientos de miles de personas cada día. Según funcionarios locales, las autoridades del templo en Katra dijeron que habían tomado las medidas de seguridad requeridas.

En octubre de 2013, al menos 115 personas murieron cuando miles de los peregrinos religiosos entraron en pánico que un puente estrecho que estaban cruzando podría estar colapsando. Aproximadamente medio millón de fieles habían acudido en masa ese mes a un templo en el estado norteño de Madhya Pradesh para un festival. En abril de 2016, una serie de explosiones provocadas por un espectáculo de fuegos artificiales durante un festival religioso en un templo en el sur del estado de Kerala dejaron 106 muertos y cientos de heridos.

Manoj Sinha, el principal funcionario designado de la India en la región, dijo que había ordenado a los funcionarios que investigaran la estampida y analizaran cómo se podrían evitar esos episodios en el futuro.

Los videos de Mata Vaishno Devi, que se encuentra en una montaña a unos 5.200 pies sobre el nivel del mar y es visitado cada año por millones de peregrinos hindúes, mostraron a miles de personas luchando por un espacio cerca de la entrada del santuario minutos antes de la estampida. Los videos posteriores muestran ambulancias corriendo hacia el templo y miles de personas tratando de irse.

Amit Chowdhary, un hombre de negocios de Chandigarh, la capital de Punjab, dijo que estaba entre unas dos docenas de personas que cayeron al ver una gran multitud que intentaba salir por una de las puertas del santuario.

“Cuando me caí, pensé que el primer día de este año iba a ser el último día de mi vida”, dijo Chowdhary. “La gente se movía sobre los cadáveres. De alguna manera me las arreglé para levantarme y corrí por mi vida “.

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