Tiktaalik se dio a conocer por primera vez a los humanos en 2004, después de que los cráneos y otros huesos de al menos 10 especímenes aparecieran en antiguos lechos de arroyos en el Territorio Nunavut del Ártico. Los descubridores, un equipo de paleontólogos que incluye a Neil Shubin de la Universidad de Chicago, Ted Daeschler de la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia y Farish Jenkins de la Universidad de Harvard, describieron sus hallazgos en dos Naturaleza documentos en 2006.

Se consultó a un consejo local de ancianos conocido como los inuit Qaujimajatuqangit Katimajiit, y le dieron su nombre a Tiktaalik, que se traduce como un gran pez de agua dulce que vive en aguas poco profundas, en inuktitut. Desde entonces, los fósiles han sido devueltos a Canadá.

Los científicos habían estado buscando un fósil como Tiktaalik, una criatura en la cúspide de las extremidades, durante décadas. Y donde otros fósiles requerían un poco de explicación, la anatomía obvia de Tiktaalik, un pez con (casi) pies, lo convirtió en el ícono perfecto de la evolución, situado directamente entre el agua y la tierra.

Incluso entonces, el pez fósil tocó un nervio popular, llegando inmediatamente después del caso de un ensayo en Pensilvania que falló en contra de la enseñanza del creacionismo como una alternativa a la evolución en la biología de la escuela secundaria. Para el Dr. Shubin, el deseo colectivo de la sociedad de devolver a Tiktaalik al agua es un poco un alivio: uno querría arrojar el pez solo si creyera en la evolución, “lo cual para mí es algo hermoso”, dijo.

Cuando la Sra. Deretsky ilustró Tiktaalik, lo retrató con su trasero sumergido en agua, ya que la mitad posterior del fósil era un misterio en ese momento. Pero en los años transcurridos desde entonces, los científicos han acumulado más de 20 especímenes y han visto más de su anatomía, incluida la pelvis, la aleta trasera y las articulaciones de su cráneo.

En particular, las tomografías computarizadas tomadas por Justin Lemberg, un investigador del laboratorio del Dr. Shubin, han permitido a los científicos mirar dentro de la roca para ver los huesos dentro. Los escaneos generaron modelos tridimensionales de las partes invisibles de Tiktaalik. Algunos escaneos revelaron que Tiktaalik tenía caderas inesperadamente grandes (más como Thicctaalik) y una aleta pélvica sorprendentemente grande. El pez, en lugar de arrastrarse solo con sus aletas delanteras, como una carretilla, parecía usar las cuatro aletas para moverse, como un jeep.

Otros escaneos revelaron la huesos delicados de su aleta pectoral. A diferencia de los rayos simétricos de las aletas de los peces, los huesos de las aletas de Tiktaalik eran notablemente asimétricos, lo que permitía que las articulaciones se doblaran en una dirección. “Creemos que se debió a que estos animales estaban interactuando con el suelo”, dijo el Dr. Stewart.

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