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El medicamento de Pfizer no es el único antiviral que se muestra prometedor. A fines de 2020, un medicamento llamado remdesivir fue el primer químico aprobado en los EE. UU. para tratar el covid-19. Pero el remdesivir debe administrarse a través de un goteo intravenoso, cinco días seguidos. Eso ha limitado su impacto. En contraste, los químicos de Pfizer modificaron su químico antiviral para que pudieras tragarlo.

“Siento que Paxlovid es el gran paso en el que estábamos trabajando para esta pandemia”, dice Kris White, investigador de la Escuela de Medicina Icahn en Nueva York, quien fue reclutado por Pfizer para administrar los medicamentos a ratones en 2020. “Creo va a ser el tratamiento para el covid”.

Como él dice, “Obtienes una receta, vas al CVS y eso es todo”.

Cauto optimismo

A pesar del entusiasmo inicial, la píldora de Pfizer sigue siendo escasa.

Desesperada por poner fin a la pandemia, la administración de Biden gastó de inmediato $5300 millones para precomprar 10 millones de cursos de Paxlovid en diciembre y duplicó la cantidad unas semanas después. Pero esos 20 millones de cursos no estarán disponibles hasta mediados de año, en su mayoría demasiado tarde para lidiar con el aumento actual de omicron.

Y algunos investigadores médicos sospechan que los espectaculares resultados de las pruebas de Pfizer podrían ser demasiado halagüeños. El ensayo en humanos que condujo a su autorización fue relativamente pequeño e involucró a unas 2000 personas, lo que significa que la verdadera eficacia del fármaco podría resultar menos estelar en el mundo real. “No debemos sacar conclusiones precipitadas sobre su eficacia milagrosa”, dice Thomas Agoritsas, médico especializado en evidencia médica en los Hospitales Universitarios de Ginebra.

concepto de ajedrez codicioso

nico ortega

Otro inconveniente es que Paxlovid debe administrarse dentro de los cinco días posteriores al inicio de los síntomas. Los propios modelos internos de Pfizer lo identifican como un desafío. Un estudio de agosto de 2021 en Annals of Emergency Medicine encontró que, en promedio, las personas tienen síntomas durante cinco o seis días antes de que aparezcan en un hospital. En ese momento, aquellos con casos graves están sin aliento y enfrentan problemas pulmonares mortales debido no al virus, sino a la reacción inmunológica de su cuerpo contra él. En ese momento, la píldora no puede ayudar.

Eso plantea dudas sobre si Paxlovid realmente aliviará la pandemia. Incluso cuando los pacientes no están tan enfermos, a menudo hay un lapso de tiempo hasta que se confirma la infección. Por esta razón, Pfizer ha planteado la idea de ofrecer el medicamento a las personas mientras esperan los resultados de las pruebas.

“El nombre del juego es la velocidad”, dice Myoung Cha, presidente de atención domiciliaria en Carbon Health, que opera clínicas médicas sin cita previa en los EE. UU. “Incluso si tuviéramos medicamentos orales disponibles hoy, la debacle de las pruebas evitaría que muchas personas reciban tratamiento”.

Pfizer también está realizando un estudio para ver si las píldoras ayudan a las personas que solo han estado expuestas al covid-19, como una especie de tratamiento profiláctico.

“Es una ventana estrecha: dos días para hacerse la prueba y otros dos para obtener el medicamento”.

Por ahora, no hay suficiente Paxlovid para todos, por lo que la droga está siendo racionada, y hasta ahora de manera caótica. La Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU. autorizó las píldoras para cualquier persona con una infección confirmada de covid-19 y un factor de riesgo para desarrollar una enfermedad grave. Pero qué factores de riesgo califican, y qué pacientes deben recibir el medicamento, aún está en debate.

Bob Wachter, jefe de medicina de la Universidad de California en San Francisco, anunció en Twitter que su hospital reservaría las píldoras para personas con sistemas inmunitarios comprometidos, como pacientes con trasplante de riñón o cáncer. El estado de Nueva York sugirió que podría priorizar a los residentes afroamericanos e hispanos, argumentando que corren un mayor riesgo debido a las desigualdades en salud.

El factor de riesgo más importante para el covid-19 grave es no estar vacunado, y Pfizer estudió a las personas no vacunadas en su ensayo en humanos. Si evitar las inyecciones lo coloca cerca de la cabeza de la fila para las píldoras, las personas podrían tomar eso como una razón para no vacunarse. Sin embargo, David Boulware, un médico que estudia los tratamientos de covid-19 en la Universidad de Minnesota, sospecha que las personas que rechazan la vacuna podrían no estar buscando tratamiento a tiempo para recibir Paxlovid. Él dice que los pacientes en la UCI de su hospital son principalmente personas vacunadas con sistemas inmunológicos anormales, o personas no vacunadas que se encuentran con dificultad para respirar y ya están en una angustia considerable. Algunos ya han probado remedios caseros “aleatorios” o tratamientos cuestionados como el medicamento antiparasitario ivermectina.

“Es una ventana estrecha: dos días para hacerse la prueba y otros dos para obtener el medicamento”, dice. “Si estás sentado en casa y piensas que covid es un engaño, ¿te harás la prueba lo suficientemente rápido? Porque cuando estás en el hospital, tu enfermedad está siendo impulsada por la respuesta inflamatoria del cuerpo y para entonces los antivirales no tienen un papel importante”.

En un comunicado, la Organización Mundial de la Salud dijo que cree que “es mejor prevenir que curar” y que “estos medicamentos no serán una alternativa a las vacunas”. La organización, con sede en Ginebra, aún tiene que hacer una recomendación formal a favor de Paxlovid y dice que quiere rastrear si surgen efectos secundarios.

“Va a ser muy difícil usar Paxlovid a gran escala, porque las personas tendrán que someterse a pruebas y tratarse muy pronto”, dice Robert Shafer, profesor de medicina en la Universidad de Stanford. “Simplemente no tendrá el mismo impacto que las vacunas y será una solución muy costosa en comparación”.

Una estrategia diferente

Tal vez sea así. Pero las píldoras siguen siendo una adición importante al arsenal anti-covid.

Al comienzo de la pandemia, las organizaciones internacionales invirtieron miles de millones en programas de vacunas. También dieron prioridad a la “reutilización” de medicamentos existentes, esencialmente buscando en los estantes de las farmacias cualquier cosa que pudiera ayudar. Pero el diseño de un fármaco químico nuevo y personalizado no obtuvo el mismo tipo de apoyo público. “El mundo pareció darse por vencido con los nuevos antivirales incluso antes de que comenzaran”, escribió Annette von Delft, investigadora de la Universidad de Oxford, en Nature el año pasado.

Von Delft es parte de una organización llamada Covid Moonshot que dice que tuvo problemas para encontrar fondos para nuevas píldoras antivirales. Eso a pesar de algunos grandes éxitos con otros antivirales, como las píldoras que controlan el VIH y, más recientemente, las que vencieron a la hepatitis C. El grupo dice que una de las razones es que las autoridades sanitarias creían que diseñar un nuevo químico desde cero llevaría demasiado tiempo. .

Es cierto que tal esfuerzo implica rondas inevitables de prueba y error. “No se le puede dar una enzima a una computadora y decir: ‘Diséñame un fármaco para esto’. Puede darte 100 ideas, pero luego tienes que sintetizarlas”, dice Michael Lin, investigador de la Universidad de Stanford. Sintetizar un solo fármaco puede llevar varias semanas, y luego aún debe conocer sus propiedades clave, como si se absorbe en el intestino o se descompone en el hígado. Todo eso se hace a través de pruebas de la vida real en animales.

Además, algunas grandes compañías farmacéuticas se han alejado de la investigación antiviral en los últimos años. A pesar de los éxitos con el VIH y la hepatitis C, la lista de virus que afectan a los países ricos —virus para los que no hay vacuna y donde una pastilla podría generar dinero— no ha sido muy larga. Académicos como Icahn’s White, que es especialista en medicamentos contra la influenza, vieron disminuir sus perspectivas de carrera. “La gente no creía que hubiera virus más rentables para tratar”, dice White. “Hubo un período allí en el que era difícil mantenerse en el negocio”.

Pero resulta que los químicos conocían algunos trucos que resultaron invaluables contra el virus covid.

El SARS-CoV-2 causa la enfermedad al inyectar en una célula material genético que hace que la célula copie las proteínas necesarias para fabricar aún más copias del virus. Resulta que varias de esas proteínas virales se generan como una pieza larga: piense en una cadena de enlaces de salchicha conectados. El trabajo de los químicos de proteasa al que se dirigían era cortar esta gran “poliproteína” en partes funcionales, algo que hace usando una muesca molecular especial.

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