He pasado gran parte de mi carrera, tanto en Silicon Valley como más allá, insistiendo en que todas nuestras tecnologías tienen historias e incluso prehistorias, y que lejos de ser claras y ordenadas, esas historias son, de hecho, desordenadas, controvertidas y conflictivas. con narradores y significados en competencia.

El metaverso, que pasó de ser un término de nicho a un nombre familiar en menos de un año, es un excelente ejemplo. Su metamorfosis comenzó en julio de 2021, cuando Facebook anunció que dedicaría la próxima década a dar vida al metaverso. En la presentación del concepto por parte de la empresa, el metaverso fue una maravilla: un mundo digital rico e inmersivo que combina aspectos de las redes sociales, los juegos en línea y la realidad aumentada y virtual. “La cualidad definitoria del metaverso será una sensación de presencia, como si estuvieras allí mismo con otra persona o en otro lugar”, escribió el fundador de Facebook, Mark Zuckerberg, imaginando una creación que “llegaría a mil millones de personas, albergaría cientos de miles de millones de dólares de comercio digital y empleos de apoyo para millones de creadores y desarrolladores”. Para diciembre de 2021, una variedad de otras grandes empresas de tecnología estadounidenses, incluidas Microsoft, Intel y Qualcomm, habían articulado sus propios planes de metaverso. Y cuando llegó el Consumer Electronics Show en enero, todo el mundo parecía tener un ángulo de metaverso, sin importar lo improbable o banal que fuera: chalecos hápticos, incluido uno con aire acondicionado para crear su propio clima localizado; cambios de imagen de belleza de avatar; furgonetas de reparto virtuales para su hogar virtual.

Ha habido mucha discusión sobre la participación de Meta (de soltera Facebook) y su complicada posición actual como una plataforma de redes sociales con una compra considerable en nuestra vida diaria. También ha habido conversaciones más amplias sobre qué forma podría o debería tomar el metaverso, en términos de capacidades técnicas, experiencias de usuario, modelos comerciales, acceso y regulación y, más discretamente, sobre qué propósito serviría y qué necesidades cumpliría. .

“Hay una fácil seducción en las historias que presentan una tecnología como nueva”.

Estas son buenas conversaciones para tener. Pero seríamos negligentes si no diéramos un paso atrás para preguntar, no qué es el metaverso o quién lo hará, sino de dónde viene, tanto en un sentido literal como en las ideas que encarna. ¿Quién lo inventó, si es que realmente se inventó? ¿Y qué pasa con los mundos anteriores construidos, imaginados, aumentados o virtuales? ¿Qué pueden decirnos sobre cómo promulgar el metaverso ahora, sobre sus peligros y sus posibilidades?

Hay una fácil seducción en las historias que presentan una tecnología como nueva o, al menos, que no se relacionan con historias largas y complicadas. Visto de esta manera, el futuro es un espacio de reinvención y posibilidad, más que algo íntimamente conectado con nuestro presente y nuestro pasado. Pero las historias son más que historias de fondo. Son columnas vertebrales, planos y mapas de territorios que ya han sido atravesados. Conocer la historia de una tecnología, o las ideas que encarna, puede proporcionar mejores preguntas, revelar posibles escollos y lecciones ya aprendidas, y abrir una ventana a la vida de quienes las aprendieron. El metaverso, que no es tan nuevo como parece, no es una excepción.

Entonces, ¿de dónde viene el metaverso? Una respuesta común, la clara y ordenada, es que proviene de la novela de ciencia ficción de Neal Stephenson de 1992. Choque de nieve, que describe un mundo virtual generado por computadora que es posible gracias al software y una red mundial de fibra óptica. En el Los Ángeles del siglo XXI del libro, el mundo es desordenado, repleto de desigualdades sociales, sexismo, racismo, comunidades cerradas, vigilancia, hipercapitalismo, megacorporaciones febriles y policía corrupta. Por supuesto, el Metaverso de la novela también es desordenado. También está lleno de desigualdades sociales e hipercapitalismo. No todo el mundo encuentra su camino allí. Para aquellos que lo hacen, la calidad de su experiencia está determinada por el calibre de su equipo y su capacidad para pagar ancho de banda, electricidad y potencia computacional. Aquellos con medios pueden tener representaciones digitales elaboradamente personalizadas. Otros deben arreglárselas con simples bocetos planos, comprados en el estante: los paquetes “Brandy” y “Clint”. Quizás no debería sorprendernos que muchos de los que leyeron el libro lo vieron no solo como ciencia ficción de vanguardia, sino como una crítica del capitalismo en etapa final y las visiones tecnoutópicas.

En las tres décadas que han pasado desde Choque de nieve se publicó, muchas de las bases del mundo virtual de Stephenson, como las redes sociales y la inteligencia artificial, se han materializado. Y el metaverso, al igual que otras ideas presagiadas en la tradición cyberpunk, se ha abierto camino persistentemente en conversaciones más amplias. Ha aparecido en películas recientes como Listo jugador uno y chico libre. Y ha dado forma a gran parte del panorama digital en el que nos encontramos ahora. Sin embargo, creo que podría haber más en el metaverso que solo Choque de nieve y su reinstanciación actual.

De hecho, las conversaciones de hoy sobre el metaverso me recuerdan mucho a las conversaciones que tuvimos hace casi 20 años sobre Second Life, que Linden Lab de Philip Rosedale lanzó en 2003. Rosedale es muy claro acerca de las formas en que se inspiró en Choque de nieve. Sin embargo, también tiene claro que un viaje a Burning Man a fines de la década de 1990 enmarcó para siempre su pensamiento sobre los mundos virtuales, sus habitantes y su ethos. Second Life iba a ser “un mundo en línea en 3D creado y propiedad de sus usuarios”. Tuvo un gran éxito: dominó los titulares de las noticias y las conversaciones. Empresas y marcas lucharon por establecerse en este nuevo dominio; tuvimos conferencias y conciertos en Second Life, e incluso en la iglesia. A principios de la década de 2000, millones de personas acudieron en masa a la plataforma y crearon vidas allí. Los antropólogos los estudiaron*; los legisladores y los políticos los debatieron. Y las realidades de un mundo virtual completamente desarrollado chocaron rápidamente con los reguladores y los responsables políticos; Surgieron preocupaciones sobre las monedas fiduciarias, el lavado de dinero y la prostitución.

Sin embargo, creo que incluso hay historias anteriores que podrían informar nuestro pensamiento. Antes de Second Life. Antes de la realidad virtual y aumentada. Antes de la web e internet. Antes de los teléfonos móviles y los ordenadores personales. Antes de la televisión, la radio y el cine. Antes de todo eso, surgió un enorme edificio de hierro y vidrio en el Hyde Park de Londres. Era el verano de 1851 y el futuro estaba a la vista.

Luces de arco y prensas hidráulicas (impulsadas por una máquina de vapor oculta), telegramas eléctricos, un prototipo de máquina de fax, pájaros mecánicos en árboles artificiales, un submarino, pistolas, las primeras esculturas de dinosaurios de tamaño natural y realistas, caucho vulcanizado de Goodyear, Matthew Brady. daguerrotipos, incluso los primeros baños públicos de Gran Bretaña. Había alcobas de tres pisos con banderines rojos y letreros que proclamaban el país de origen de cada exhibición, distribuidos en 92,000 metros cuadrados de recintos de vidrio reluciente: el Palacio de Cristal, como lo llamó una revista satírica.

Era todo un mundo dedicado al futuro: un mundo en el que casi cualquier persona podía sumergirse, educarse, desafiarse, inspirarse, excitarse o provocarse.

La Gran Exposición de las Obras de la Industria de Todas las Naciones, como se conoció formalmente el evento extraordinario, fue una creación del Príncipe Alberto, el amado consorte de la Reina Victoria. Mostraría más de 100,000 exhibiciones de todo el mundo. La reina misma asistiría al menos 30 veces. En su discurso de apertura, dejó clara su agenda: “Es mi anhelo promover entre las naciones el cultivo de todas aquellas artes que son fomentadas por la paz y que a su vez contribuyen a mantener la paz del mundo”. Es posible que la era del imperio ya haya estado en declive, pero la Gran Exposición tenía que ver con afirmar el poder y una visión para el futuro de Gran Bretaña. Y qué futuro moderno e industrializado sería, incluso si se necesitaran colonias en todo el mundo para que esto suceda.

Por supuesto, Londres ya era una ciudad llena de exposiciones y exhibiciones, lugares donde se podía visitar lo maravilloso y lo extraño. Charles Babbage era partidario del Museo Mecánico de Merlín, con sus muchos autómatas. Otros preferían los dioramas de Tierra Santa y París. La Gran Exposición fue diferente porque tenía escala y el poder del imperio detrás de ella. No fue solo un espectáculo; era todo un mundo dedicado al futuro: un mundo en el que casi cualquier persona podía sumergirse, educarse, desafiarse, inspirarse, excitarse o provocarse. No fueron pequeños fragmentos, sino una declaración grande, imponente e inevitable.

En su día, la Gran Exposición tuvo muchas críticas. Algunos se preocuparon por los viejos olmos en Hyde Park que se encontraron contenidos en la enorme estructura. Otros se preocuparon por la resistencia a la tracción de todo ese vidrio. En la prensa, hubo meses de burlas, y un político lo describió como “una de las patrañas, fraudes y absurdos más grandes jamás conocidos”. En las Casas del Parlamento, algunos cuestionaron los motivos del Príncipe Alberto, citando su condición de príncipe extranjero y sugiriendo que la Gran Exposición era solo un ejercicio publicitario para alentar y quizás enmascarar el aumento de la inmigración en Gran Bretaña. Otros más sugirieron que la Gran Exposición atraería a carteristas, prostitutas y espías, y pidieron que 1.000 policías adicionales estuvieran de servicio.

Como era de esperar, las terribles advertencias fueron exageradas y, durante un verano soleado, personas de toda Gran Bretaña, aprovechando la red ferroviaria en rápida expansión, acudieron en masa a la enorme casa de cristal del parque. Los organizadores establecieron tarifas de entrada en un chelín, lo que lo hizo accesible a las clases trabajadoras británicas. “Ver el mundo por un chelín” fue un estribillo común ese verano.

Una sorprendente fracción de la comunidad literaria y científica de la época llegó al Crystal Palace. Ese pase de lista incluye a Charles Dickens, Charles Dodgson (que se convertiría en Lewis Carroll), Charles Darwin, Karl Marx, Michael Faraday, Samuel Colt, Charlotte Brontë, Charles Babbage y George Eliot. Dickens lo odiaba: era demasiado materialismo desenfrenado, y su biógrafo más reciente afirma que sus experiencias allí dieron forma a todo su trabajo a partir de entonces. Brontë, por el contrario, escribió: “Parece como si solo la magia pudiera haber reunido esta masa de riqueza de todos los confines de la tierra, como si nadie más que manos sobrenaturales pudieran haberla dispuesto así, con tal resplandor y contraste de colores y colores. maravilloso poder de efecto.” Dodgson tuvo un momento así cuando ingresó al Crystal Palace. Él escribió: “La impresión cuando entras es de desconcierto. Parece una especie de país de las hadas”.

Y entonces, así como así, la Gran Exposición cerró sus puertas el 15 de octubre de 1851. Durante sus cinco meses y medio, se estimó, más de 6 millones de personas visitaron el Palacio de Cristal (en ese momento , la población total de Gran Bretaña era de sólo 24 millones). En su corta vida en Hyde Park, la Gran Exposición también obtuvo una notable ganancia de unas 186.437 libras esterlinas (más de 35 millones de dólares en la actualidad). Una parte se destinó a la compra de terrenos en South Kensington para crear el actual distrito de museos de Londres. Otra parte suscribió un fideicomiso educativo que todavía ofrece becas para la investigación científica. El Crystal Palace fue desarmado en el invierno de 1851 y transportado a un nuevo sitio, donde continuaría exhibiendo todo tipo de maravillas hasta que un incendio cataclísmico en 1936 lo redujo a un esqueleto de hierro humeante. Y si te apetece, aún hoy puedes visitar la Gran Exposición, a través de un recorrido virtual alojado en la web de los parques reales.

La Gran Exposición dio inicio a más de un siglo de ferias mundiales: espacios de espectáculo y maravilla que, a su vez, darían forma al mundo que los rodea. En Estados Unidos, estas actividades de creación de mundos incluyeron la Exposición Colombina Mundial de 1893, también conocida como la Feria Mundial de Chicago: una ciudad entera con más de 200 estructuras especialmente diseñadas, encaladas y relucientes, que exhiben tecnologías tan variadas como una cocina totalmente eléctrica con lavavajillas, una incubadora de pollos eléctrica, un sismógrafo, el kinetoscopio de Thomas Edison, reflectores, telegrafía en código Morse, generadores de energía multifásicos, pasarelas móviles y la primera rueda de la fortuna del mundo. Más de una cuarta parte de los estadounidenses asistiría a la Exposición Universal en menos de seis meses.

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