LUTSK, Ucrania — Hombres camuflados, endurecidos por la batalla, sollozaron mientras un coro ortodoxo ucraniano cantaba la inquietante misa fúnebre. Un hombre puso su brazo alrededor de otro mientras las lágrimas brotaban de sus ojos.

“La gloria y la libertad de Ucrania aún no han perecido”, dijo el sacerdote durante los ritos fúnebres del sábado por dos de los cuatro soldados que murieron cuando el aeródromo militar de la ciudad fue bombardeado antes del amanecer del viernes.

“Durante 30 años estuvimos cantando estas palabras y diciendo que sufriríamos por nuestra libertad, pero no podríamos haber imaginado que estas palabras se convertirían en nuestra realidad, que tendríamos que enviar a nuestros hijos para defendernos de nuestros vecinos”, Padre Mykhail, dijo el sacerdote.

los Invasión rusa de Ucrania está ahora en su tercera semana. Con las cuatro muertes en el aeródromo, llegó a Lutsk, una capital provincial a solo 55 millas de Polonia. Fue un ataque raro en Occidente por parte de un ejército ruso que se ha centrado principalmente en el sur, el norte y alrededor de la capital de Ucrania, Kiev.

Durante semanas, el oeste de Ucrania ha sido un refugio seguro para millones de ucranianos que han huido de las zonas de combate, así como para empresarios, periodistas, diplomáticos y otros. Pero con los bombardeos en Lutsk y otra ciudad occidental, Ivano-Frankivsk, la madrugada del viernes, la violencia y la muerte atravesaron la sensación de seguridad que muchos habían dado por sentado.

“Ya no hay una ciudad pacífica en Ucrania”, dijo Myroslava Kozyupa, de 43 años, que estaba afuera en la plaza del pueblo escuchando a los oradores transmitir el funeral que se estaba llevando a cabo en la Iglesia de la Santísima Trinidad frente a ella.

Reconoció que por ahora enfrentan menos peligro que otras ciudades como Kharkiv, que ha estado bajo ataque durante dos semanas, y Mariupol, la emergencia humanitaria más apremiante del país, y dijo que “estamos bastante bien”. un bebé de ojos azules de siete meses que lleva una mujer a su lado, “ya ​​sabe lo que son las sirenas y ya sabe que significan que tenemos que ir a un refugio antiaéreo”.

La vasta región occidental de Ucrania ha despertado más preocupación en los últimos días luego de informes intermitentes de que Bielorrusia, a solo 90 millas al norte, podría comenzar a enviar fuerzas a la guerra. Eso preocupó a los residentes de Lutsk debido a la proximidad de Bielorrusia y la imprevisibilidad de su líder autocrático, Aleksandr G. Lukashenko, aliado del presidente ruso Vladimir V. Putin.

El papel de la región como corredor para el envío de armas desde Europa y Estados Unidos también puede convertirla en un objetivo. El sábado, el viceministro de Relaciones Exteriores de Rusia, Sergei Ryabkov, dijo en la televisión rusa que había advertido a Estados Unidos que los convoyes con armas enviados a Ucrania serían “objetivos legítimos” para el ejército ruso.

A algunos vecinos les preocupa que además de los convoyes, el Kremlin tenga la mira puesta en este territorio.

“Creo que su objetivo es llegar a la frontera con Polonia, la frontera de la OTAN”, dijo Serhiy, un cirujano que se negó a dar su apellido por temor a su seguridad, refiriéndose a Putin.

La Sra. Kozyupa dijo que le preocupa que Ucrania pueda perder pronto su capacidad para proteger su espacio aéreo.

“Nuestras fronteras están siendo defendidas por guardias fronterizos y nuestros defensores mantienen segura nuestra tierra, pero nuestro cielo no está protegido”, dijo, haciéndose eco de los llamados a la OTAN para establecer una zona de exclusión aérea sobre Ucrania.

El aeródromo de Lutsk fue bombardeado el 24 de febrero, el primer día de la invasión, pero no destruyó completamente el aeródromo y nadie murió. La ciudad, como gran parte del oeste del país, no esperaba que la actividad militar rusa aumentara, al menos no todavía. El viernes, cuando ocurrieron los ataques, un sistema de alerta temprana no se disparó porque los rusos los cohetes habían volado “súper lento”, dijo el alcalde, Ihor Polishchuk. “Creo que este tipo de ataque es para generar miedo, aumentar el nivel de pánico y fortalecer la posición de la Federación Rusa en posibles negociaciones con Ucrania”, dijo.

Mariia Zolkina, analista política y militar de la Fundación de Iniciativas Democráticas, dijo que Rusia puede mover sus tropas hacia el oeste, pero que aún no es posible un ataque completo, “todavía”, hasta que los soldados rusos se afiancen más en el centro de Ucrania.

Sin embargo, predijo que las fuerzas rusas seguirán atacando objetivos militares en el oeste de Ucrania porque incluso si otros países donan aviones de combate, el país no podrá usarlos si no hay aeródromos desde donde puedan volar.

“Es importante que Ucrania reciba apoyo antes de que Rusia logre sus objetivos en Occidente”, subrayó.

El oeste de Ucrania tiene una historia diferente a la del este, que históricamente ha estado más cerca de Rusia y donde más personas se consideran de etnia rusa y hablantes nativos de ruso: las personas que, según Putin, son una parte natural de Rusia. En Lutsk, más del 90 por ciento de la población está compuesta por ucranianos étnicos, según el censo más reciente, de 2001.

Lutsk y la región del oeste de Ucrania albergan ahora a muchos ucranianos desplazados del este y del sur; la población de Lutsk y sus alrededores, que el alcalde estimó en unos 250.000 habitantes, ha crecido solo en 10.000. Y jugará un papel crucial en el corredor a través del cual se distribuirá la ayuda humanitaria, dijo la Sra. Zolkina.

Los residentes de Lutsk se han estado preparando para una posible llegada de tropas rusas, cuando sea que ocurra.

“Nos hemos preparado al máximo”, dijo el Sr. Polishchuk. “Hemos podido comprar suficiente comida en caso de una catástrofe humanitaria. Tenemos 40.000 metros cúbicos de agua en nuestras reservas. Y nuestros residentes han hecho al menos 25.000 cócteles molotov desde que comenzó la guerra”. El propio alcalde dijo que hizo “demasiados para contar”.

Un batallón de reserva de 4.000 voluntarios está listo para reforzar tanto las fuerzas militares como la defensa territorial, una parte poco organizada del ejército ucraniano que consta de varios grupos paramilitares.

Los ciudadanos comunes también están aprendiendo lo que significa vivir en tiempos de guerra. En un salón de clases del sótano que generalmente se usa como club de ajedrez, Artem Kovalchuk, de 19 años, estaba mostrando a los civiles cómo disparar un rifle.

“Todos quieren aprender a sostener un arma correctamente”, dijo Kovalchuk, quien se unió al ejército ucraniano en 2020 y había estado sirviendo cerca de Mariupol, que ahora está rodeada por fuerzas rusas.

“Dios no quiera que pronto enfrentemos una situación similar a la que se vive en las regiones del este”.

En la sesión de capacitación, la gente hizo preguntas sobre qué tan lejos podía volar la metralla de una granada. Luego se turnaron para aprender a cargar cinco balas en Kalashnikovs. Las armas son de las décadas de 1960 y 1970, demasiado viejas para el combate, pero utilizables para el entrenamiento.

El Sr. Kovalchuk dijo que también da lecciones sobre estrategia, tácticas y primeros auxilios.

Su presentación estuvo precedida por una charla de un psicólogo sobre técnicas de relajación y mecanismos de afrontamiento para afrontar los ataques de pánico.

Las clases son todos los días a la 1 en punto, dijo Yuriy Semchuk, un voluntario, y por lo general atraen entre 150 y 200 personas todos los días. Anteriormente fue coordinador en un centro juvenil, donde organizaba lecciones de educación patriótica.

En el funeral del sábado, el sacerdote oró a Dios por “la victoria sobre el enemigo”.

“Hay un mandamiento cristiano, ‘No matarás”, dijo el padre Mykhail cerca del final de su sermón de elogio. Pero los atacantes rusos “merecen morir aquí”, dijo.

“Y mañana defenderemos nuestra patria para que no nos convirtamos en esclavos”.

Más tarde ese día en la Iglesia de la Santísima Trinidad, por la noche, un soldado que defendía el aeropuerto de Lutsk planeó casarse, una señal de que la vida continúa en medio de la inminente amenaza de la batalla.

maria varenikovacontribuyó con reportajes desde Lviv, Ucrania.

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