WASHINGTON — Andriy Taranov, miembro de la junta de la empresa de radiodifusión pública ucraniana Suspilne, estaba sentado en su oficina el mes pasado cuando notó un mensaje extraño en la parte inferior de la pantalla del televisor. Dijo que Volodymyr Zelensky, el presidente de Ucrania, había anunciado una rendición.

Taranov se quedó atónito porque no se había hablado de una rendición entre los reporteros que cubrían la invasión rusa del país. “No hay nada de eso en ningún círculo periodístico”, recordó haber pensado. “Parece absolutamente contradictorio”.

El mensaje era falso, se dio cuenta rápidamente. Había sido colocado en el quirón de la transmisión en vivo de Media Group Ucrania por piratas informáticos.

Desde que comenzó la invasión de Rusia a fines de febrero, los piratas informáticos han ingresado repetidamente a las cuentas de las redes sociales y los sistemas de transmisión de fuentes de información confiables en Ucrania, como funcionarios gubernamentales y medios de comunicación destacados. Usaron su acceso para difundir mensajes falsos de que Ucrania se estaba rindiendo, a veces usando videos falsos para reforzar sus afirmaciones.

Y aunque no hay evidencia de que la campaña de desinformación haya tenido algún efecto perceptible en el conflicto, los expertos dicen que las intenciones de los piratas informáticos podrían no ser engañar a nadie. En cambio, lo más probable es que los piratas informáticos estén tratando de erosionar la confianza en las instituciones ucranianas y mostrar que no se puede confiar en el gobierno y los medios de comunicación para obtener información o mantener a los piratas informáticos fuera de sus sistemas. Las tácticas reflejan las utilizadas en otras campañas de desinformación rusas, que se han centrado en fomentar divisiones y conflictos culturales.

“Puede generar incertidumbre, confusión y desconfianza”, dijo Ben Read, director de la firma de ciberseguridad Mandiant. “No necesita resistir una lectura atenta para tener algún efecto en la población; erosiona la confianza en todos los mensajes”.

Facebook rastreó una campaña de piratería, dirigida a oficiales militares, hasta piratas informáticos patrocinados por el estado en Bielorrusia. Otros ataques cibernéticos, incluidos los contra los medios de comunicación y las redes de telecomunicaciones, aún no se han atribuido a actores estatales específicos.

Pero los funcionarios ucranianos sospechan que Rusia está detrás de la piratería informática y la desinformación.

“Por supuesto que están detrás de estos ataques”, dijo Victor Zhora, subjefe de la agencia de seguridad cibernética de Ucrania, el Servicio Estatal de Comunicaciones Especiales y Protección de la Información.

“Esta es la primera vez en la historia que enfrentamos una guerra convencional y una guerra cibernética al mismo tiempo”, dijo Zhora. “Cambia por completo nuestro panorama de lo que está sucediendo en Ucrania”.

Los intentos de difundir desinformación sobre la rendición de Ucrania comenzaron días después de que comenzara la invasión de Rusia. Los piratas informáticos irrumpieron en las cuentas de Facebook de líderes militares y políticos ucranianos de alto perfil y luego usaron su acceso para publicar mensajes falsos anunciando una rendición. Acompañaron algunas de las publicaciones con videos de soldados ondeando una bandera blanca, afirmando falsamente que las imágenes mostraban a soldados ucranianos.

Meta, la empresa matriz de Facebook, dijo que detectó rápidamente el ataque y, en algunos casos, pudo evitar que los piratas publicaran mensajes falsos desde las cuentas comprometidas. Los piratas informáticos estaban afiliados a un grupo que los investigadores de seguridad llaman Ghostwriter, dijo Meta, que se ha relacionado con Bielorrusia.

El escritor fantasma con frecuencia se dirige a figuras públicas en Europa, dijeron investigadores de seguridad, a menudo utilizando redes sociales y cuentas de correo electrónico comprometidas para enviar mensajes destinados a socavar el apoyo a la OTAN. Desde que comenzó la guerra en Ucrania, el grupo ha centrado sus esfuerzos allí, según los investigadores.

“Están alineados con los objetivos rusos”, dijo Read sobre Ghostwriter.

A mediados de marzo, funcionarios ucranianos detectaron otra campaña de piratería que intentaba difundir información falsa sobre una rendición. Según el Servicio de Seguridad de Ucrania, la agencia de inteligencia y aplicación de la ley del país, un pirata informático instaló un sistema de retransmisión para ayudar a enrutar llamadas para el ejército ruso. El sistema también se usó para enviar mensajes de texto a las fuerzas de seguridad y funcionarios ucranianos, instándolos a rendirse y apoyar a Rusia, dijo la agencia de aplicación de la ley.

El Servicio de Seguridad de Ucrania dijo que había arrestado a la persona responsable de los mensajes, quien dijo que había realizado miles de llamadas todos los días en nombre del ejército ruso.

Pronto siguió otro intento más visible de difundir desinformación sobre una rendición. El 16 de marzo, apareció en las redes sociales un video “falso” del Sr. Zelensky pidiendo a los ucranianos que depongan las armas y se rindan a Rusia.

Los piratas informáticos atacaron estaciones de televisión y medios de comunicación en Ucrania para difundir el video manipulado digitalmente, transmitiéndolo en Ucrania 24, una estación de televisión operada por Media Group Ucrania, y publicándolo en el canal de YouTube del medio.

Media Group Ucrania dijo que creía que los piratas informáticos rusos eran los responsables. “Nuestros sistemas han estado bajo constante ataque durante más de dos semanas, antes de ser pirateados”, dijo Olha Nosyk, portavoz de la empresa. “Hemos reforzado la protección y aplicado los medios técnicos necesarios para evitar que este tipo de incidentes se repitan”.

Deepfakes como el del Sr. Zelensky usan inteligencia artificial para crear imágenes aparentemente realistas de personas que hacen y dicen cosas que en realidad no dijeron ni hicieron. Los investigadores han advertido que la tecnología podría ser explotado durante las elecciones y otros momentos políticos de alto perfil para difundir mentiras sobre políticos prominentes.

Oleksiy Makukhin, un experto que ha trabajado en la lucha contra la desinformación en Ucrania, dijo que vio por primera vez el video manipulado digitalmente de Zelensky que circulaba en la aplicación de mensajería Telegram. Pero muchos de los mensajes sobre el video destacaron el hecho de que era falso y se burlaron de él por estar mal hecho, dijo Makukhin.

“Casi no puedo pensar en ninguna persona en Ucrania que creyera en eso”, dijo. “La gente en Ucrania ya está bastante informada sobre la desinformación, que Rusia distribuye todo el tiempo”.

Aún así, el Sr. Zelensky recurrió a su canal oficial en Telegram para negar las afirmaciones del video. “Estamos defendiendo nuestra tierra, nuestros niños, nuestras familias”, dijo. “Así que no planeamos deponer las armas hasta nuestra victoria”.

El viernes, el Servicio de Seguridad de Ucrania dijo que había descubierto otra campaña de mensajes de texto que había enviado más de 5.000 mensajes sobre la rendición utilizando una granja de bots vinculada a Rusia. “¡El resultado de los eventos está predeterminado!” decían los mensajes de texto, según la agencia. ¡¡¡Sean prudentes y rehúsense a apoyar el nacionalismo y los líderes del país que se desacreditaron y ya huyeron de la capital!!!”

Makukhin dijo que creía que la desinformación era un esfuerzo por asustar a los civiles, comparándolo con el bombardeo de vecindarios.

“Creo que la única razón para esto es aterrorizar a la población, presionar y eventualmente tratar con esta presión de hacer que nuestro gobierno se rinda”, dijo. “Todavía hay un consenso general en la sociedad de que no podemos rendirnos. De lo contrario, todo este dolor y muerte serían en vano”.

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