WASHINGTON — Las sanciones más severas que los funcionarios estadounidenses han amenazado con imponer a Rusia podrían causar una inflación severa, un desplome del mercado de valores y otras formas de pánico financiero que infligirían dolor a su gente, desde multimillonarios hasta funcionarios gubernamentales y familias de clase media.

Los funcionarios estadounidenses prometen desencadenar medidas económicas devastadoras si Rusia invade Ucrania, incluidas sanciones a sus bancos e instituciones financieras más grandes, de manera que inevitablemente afectarían la vida cotidiana en Rusia.

Pero la estrategia conlleva riesgos políticos y económicos. Ninguna nación ha intentado jamás promulgar sanciones amplias contra instituciones financieras tan grandes y sobre una economía del tamaño de la de Rusia. Y la respuesta “rápida y severa” que prometieron los funcionarios de EE. UU. podría afectar a las principales economías, particularmente a las de Europa, e incluso amenazar la estabilidad del sistema financiero mundial, dicen los analistas.

Algunos analistas también advierten sobre una potencial espiral de escalada. Rusia podría tomar represalias contra un golpe económico cortando los envíos de gas natural a Europa o montando ataques cibernéticos contra la infraestructura estadounidense y europea.

El dolor causado por las sanciones podría fomentar la ira popular contra el presidente de Rusia, Vladimir V. Putin. Pero la historia muestra que el país no capitula fácilmente y la resiliencia es una parte importante de su identidad nacional. Los funcionarios estadounidenses también son sensibles a la idea de que podrían ser vistos como un castigo al pueblo ruso, una percepción que podría alimentar el antiestadounidense y la narrativa de Putin de que su país está siendo perseguido por Occidente.

Desde Cuba hasta Corea del Norte e Irán, las sanciones estadounidenses tienen un historial mixto, en el mejor de los casos, de forzar un cambio de comportamiento. Y mientras la administración Biden y sus aliados europeos intentan disuadir a Putin con palabras duras, algunos expertos se preguntan si seguirían adelante con las medidas económicas más drásticas si las tropas rusas traspasaran la frontera y avanzaran hacia Kiev, la capital de Ucrania.

El presidente Biden ha dicho que no enviará tropas estadounidenses para defender Ucrania. En cambio, los funcionarios estadounidenses están tratando de idear una respuesta a las sanciones que asestaría un golpe dañino a Rusia y limitaría las ondas de choque económico en todo el mundo, incluido Estados Unidos. Los funcionarios dicen que, por ahora, la administración Biden no planea apuntar a la enorme industria de exportación de petróleo y gas de Rusia; hacerlo podría hacer subir los precios de la gasolina para los estadounidenses que ya están lidiando con la inflación y crear un cisma con aliados europeos.

Pero muchos expertos en sanciones creen que las sanciones más audaces contra la industria financiera de Rusia, si se promulgan, podrían tener un costo significativo.

“Si la administración Biden cumple con su amenaza de sancionar a los principales bancos rusos, eso repercutirá en toda la economía rusa”, dijo Edward Fishman, quien se desempeñó como el principal funcionario para Rusia y Europa en la Oficina de Política y Sanciones Económicas del Departamento de Estado. Implementación durante la administración Obama. “Definitivamente afectará a los rusos comunes”.

El Sr. Fishman agregó: “¿Cómo va a cambiar el cálculo de Putin? Creando disturbios domésticos. La gente no estará contenta: ‘Mira lo que hiciste, ¿de repente mi cuenta bancaria es una fracción de lo que era? Gracias, Putin’”.

Sanciones impuestas después de la anexión de Putin Península de Crimea de Ucrania en 2014 y dio apoyo militar a una insurgencia en el este del país creó un modesto lastre para la economía de Rusia. Esas sanciones y las posteriores adoptaron un enfoque quirúrgico, apuntando fuertemente al círculo de élites de Putin, así como a los funcionarios e instituciones involucrados en la agresión contra Ucrania, en parte para evitar hacer sufrir a los rusos comunes.

Los funcionarios estadounidenses dicen que el impacto de las sanciones ahora sería categóricamente diferente.

Washington está buscando dar con un mazo a los pilares del sistema financiero de Rusia. Las nuevas sanciones que preparan los funcionarios estadounidenses cortarían los préstamos extranjeros, las ventas de bonos soberanos, tecnologías para industrias críticas y los activos de ciudadanos de élite cercanos al Sr. Putin.

Pero el daño real a la economía de 1,5 billones de dólares de Rusia vendría de golpear a los bancos estatales más grandes, así como al Fondo Ruso de Inversión Directa del gobierno, que ha destacados ejecutivos occidentales en su consejo asesor. El Departamento del Tesoro aprovecharía su experiencia apuntando a los bancos iraníes bajo el presidente Donald J. Trump, aunque los bancos de Irán son mucho más pequeños y están menos integrados en la economía global que los bancos rusos.

Una vez que el departamento coloca a los bancos rusos en lo que los funcionarios llaman su lista de sanciones de “fin del juego”, conocida como lista SDN, las entidades extranjeras de todo el mundo dejarían de hacer negocios con los bancos, lo que tendría un gran efecto en las empresas rusas.

Estados Unidos también promulgaría sanciones para reducir los préstamos a Rusia por parte de acreedores extranjeros en potencialmente $ 100 mil millones o más, según Anders Aslund, economista y autor de un Informe del Consejo Atlántico sobre las sanciones de Estados Unidos a Rusia. Aunque Rusia ha tomado medidas desde 2014 para depender menos de la deuda externa para los gastos, tal pérdida aún podría devaluar el rublo, sacudir el mercado de valores y congelar el comercio de bonos, agregó Aslund.

Su informe estimó que las sanciones de 2014 redujeron el crecimiento económico anual de Rusia hasta en un 3 por ciento, y las nuevas sanciones podrían ser mucho más fuertes.

Para un ruso promedio, las medidas estadounidenses más duras podrían significar precios más altos para alimentos y ropa o, más dramáticamente, podrían causar que las pensiones y las cuentas de ahorro se devalúen severamente por una caída en el rublo o en los mercados rusos.

“Sería un desastre, una pesadilla para el mercado financiero nacional”, dijo Sergey. Aleksashenko, ex primer vicepresidente del Banco Central de Rusia y ex presidente de Merrill Lynch Rusia. Señaló que el rublo ya había caído más del 10 por ciento desde su valor de octubre frente al dólar, en medio de un aumento de las conversaciones sobre las sanciones occidentales.

Como señal de la creciente seriedad, funcionarios del Consejo de Seguridad Nacional han estado hablando con ejecutivos de algunos de los bancos más grandes de Wall Street, incluidos Goldman Sachs, Citigroup, JPMorgan Chase y Bank of America, sobre la estabilidad del sistema financiero global en el a raíz de posibles sanciones.

El Banco Central Europeo también ha advertido a los prestamistas bancarios de Rusia sobre los riesgos si Estados Unidos impone sanciones y ha preguntado por el tamaño de sus préstamos.

Por ahora, sin embargo, los funcionarios estadounidenses no están considerando ninguna sanción inmediata sobre la base de la economía de Rusia: sus exportaciones de petróleo y gas.

​​Las naciones europeas dependen del gas natural de Rusia, y varios aliados de EE. UU., en particular Alemania, prefieren que Washington se abstenga de perturbar la industria energética rusa. Los analistas dicen que las sanciones que limitan la capacidad de Rusia para exportar petróleo y gas serían, con mucho, el arma más poderosa contra la economía rusa, y quizás el disuasivo económico más eficaz contra una invasión de Ucrania, pero también causarían dolor en Europa y Estados Unidos. .

“En algún momento, Occidente tendrá que sacrificar un poco de su bienestar si el objetivo es disuadir a Putin”, dijo Maria Snegovaya, académica visitante de la Universidad George Washington y autora del informe del Atlantic Council.

“La inflación estadounidense restringe aún más las acciones de la administración”, agregó. “La inflación ya no tiene precedentes en los últimos 30 años. Cualquier acción contra Rusia que sea dramática conducirá a cambios en los precios del petróleo y el gas”.

Aunque Estados Unidos y las naciones europeas discuten constantemente las exportaciones de gas natural ruso, la venta de petróleo crudo es mucho más importante para la economía de Putin, por lo que las sanciones al petróleo podrían tener un efecto poderoso, dijo Fishman, exfuncionario del Departamento de Estado.

“El petróleo es el elemento vital de su economía y de la capacidad del Kremlin para proyectar poder”, dijo, y señaló que Estados Unidos podría usar sanciones para restringir el suministro de bienes y servicios a la industria de producción de petróleo de Rusia, e incluso presionar a los aliados para que reduzcan su compras de petróleo ruso.

En Washington, los nombres de una docena de bancos privados y estatales rusos han circulado como objetivos potenciales de las sanciones del Departamento del Tesoro. se enumeran en Proyectos de ley de ayuda de Ucrania presentado por los miembros demócratas del Congreso este mes. Los proyectos de ley piden sanciones contra al menos tres de los bancos rusos si Putin invade Ucrania.

Los dos bancos más grandes de Rusia, Sberbank y VTB, están en la lista. Sberbank tiene alrededor de un tercio de los activos del sector bancario del país y VTB tiene más del 15 por ciento, según la Sra. Snegovaya. El Sr. Fishman señaló que la mayoría de los rusos pagan sus hipotecas a Sberbank. Aunque los principales bancos de Rusia ya tienen algún nivel de sanciones sobre ellos, si se pusieran en manos del Departamento del Tesoro lista SDN, el daño a la economía podría ser profundo y duradero.

Pero la administración Biden podría adoptar un enfoque más cauteloso e imponer sanciones solo a los bancos estatales rusos menores o limitar las sanciones contra Sberbank y VTB a sus brazos de inversión. El Departamento del Tesoro también podría implementar sanciones contra los bancos que no lleguen a incluirlos en la lista SDN; podría restringir que los bancos realicen transacciones que involucren dólares, por ejemplo.

Y los funcionarios estadounidenses dudan en desconectar el sistema financiero ruso de SWIFT, una red electrónica crítica que conecta a miles de bancos en todo el mundo.

En los últimos años, las sanciones a algunas entidades rusas han tenido consecuencias no deseadas que han hecho que los funcionarios estadounidenses lo piensen dos veces. En abril de 2018, el Departamento del Tesoro puso Oleg Deripaska, un empresario ruso cercano a Putin y otros seis oligarcas en la lista SDN. El Sr. Deripaska era propietario de Rusal, el segundo productor de aluminio más grande del mundo, y las sanciones provocaron un aumento en los precios mundiales del aluminio. Departamento del Tesoro sanciones levantadas sobre sus principales empresas en diciembre de 2018.

Las sanciones tecnológicas contra Rusia emularían el tipo que la administración Trump usó para obstaculizar a Huawei, la compañía china de telecomunicaciones. El Departamento de Comercio invocaría lo que llama la regla de productos directos extranjeros, que prohíbe a las empresas estadounidenses proporcionar tecnología a empresas bajo sanción, demoliendo la cadena de suministro necesaria para producir tecnologías avanzadas. Un objetivo sería obstaculizar el crecimiento de industrias estratégicas en Rusia, incluido su sector de petróleo y gas y su industria de defensa.

“Creo que la administración está aprendiendo de lo que ha hecho EE. UU. frente a Huawei”, dijo Christopher Miller, codirector del programa Rusia y Eurasia en la Escuela Fletcher de la Universidad de Tufts.

El presidente de China, Xi Jinping, puede estar inclinado a ayudar a Putin, dado su deseo compartido de debilitar la posición global de Washington. Pero no está claro que Beijing le arroje a Rusia un salvavidas sólido. Después de las sanciones de 2014, cuatro bancos estatales chinos se negaron a hacer negocios con instituciones rusas para evitar entrar en conflicto con Washington. Y cuando Rusia trató de vender gas a China a un precio alto, los funcionarios chinos los regatearon.

A algunos analistas les preocupa menos si Rusia puede mitigar el dolor de las sanciones estadounidenses que si podrían hacer que Putin intensifique su enfrentamiento con Occidente.

“Si las sanciones son realmente tan trascendentales y Rusia está librando su mayor guerra desde la Segunda Guerra Mundial por un tema de vital importancia, es probable que tomen represalias”, dijo Samuel Charap, exfuncionario del Departamento de Estado que ahora es analista de RAND Corporation. .

El Sr. Charap agregó que Moscú podría realizar nuevos ataques cibernéticos contra Estados Unidos y los gigantes financieros estadounidenses. El Departamento de Seguridad Nacional emitió un boletín el fin de semana pasado advirtiendo sobre las ciberrepresalias rusas.

“Perseguimos sus grandes bancos”, dijo, “probablemente ellos irían tras los nuestros”.

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