Pronto será más fácil para los autos sin conductor esconderse a simple vista. Es probable que los sensores lidar de la azotea que actualmente marcan muchos de ellos se vuelvan más pequeños. Los vehículos Mercedes con el nuevo sistema Drive Pilot parcialmente automatizado, que lleva sus sensores lidar detrás de la parrilla delantera del automóvil, ya no se distinguen a simple vista de los vehículos ordinarios operados por humanos.

¿Es esto algo bueno? como parte de nuestro Futuros sin conductor proyecto en el University College London, mis colegas y yo recientemente concluimos el más grande y completo encuesta de actitudes de los ciudadanos a los vehículos autónomos y las normas de circulación. Una de las preguntas que decidimos hacer, después de realizar más de 50 entrevistas profundas con expertos, fue si los autos autónomos deberían etiquetarse. El consenso de nuestra muestra de 4.800 ciudadanos del Reino Unido es claro: el 87 % estuvo de acuerdo con la afirmación “Debe quedar claro para los demás usuarios de la carretera si un vehículo se conduce solo” (solo el 4 % no estuvo de acuerdo y el resto no estaba seguro).

Enviamos la misma encuesta a un grupo más pequeño de expertos. Estaban menos convencidos: el 44 % estuvo de acuerdo y el 28 % no estuvo de acuerdo en que se debería anunciar el estado de un vehículo. La pregunta no es sencilla. Hay argumentos válidos en ambos lados.

Podríamos argumentar que, en principio, los humanos deberían saber cuándo interactúan con los robots. Ese fue el argumento presentado en 2017, en un informe encargado por el Reino Unido. Consejo de Investigaciones en Ingeniería y Ciencias Físicas. “Los robots son artefactos fabricados”, dijo. “No deben diseñarse de manera engañosa para explotar a los usuarios vulnerables; en cambio, su naturaleza mecánica debería ser transparente”. Si los autos que conducen por sí mismos en la vía pública se están probando realmente, entonces otros usuarios de la vía podrían ser considerados sujetos en ese experimento y deberían dar algo así como un consentimiento informado. Otro argumento a favor del etiquetado, este práctico, es que, al igual que con un automóvil operado por un estudiante de conducción, es más seguro dar un amplio margen a un vehículo que puede no comportarse como uno conducido por un ser humano bien entrenado.

También hay argumentos en contra del etiquetado. Una etiqueta podría verse como una abdicación de las responsabilidades de los innovadores, lo que implica que otros deberían reconocer y acomodar un vehículo autónomo. Y se podría argumentar que una nueva etiqueta, sin un claro sentido compartido de los límites de la tecnología, solo agregaría confusión a las carreteras que ya están repletas de distracciones.

Desde una perspectiva científica, las etiquetas también afectan la recopilación de datos. Si un automóvil autónomo está aprendiendo a conducir y otros lo saben y se comportan de manera diferente, esto podría contaminar los datos que recopila. Algo así parecía estar en la mente de un ejecutivo de Volvo que le dijo a un reportero en 2016 que “solo para estar seguro”, la compañía usaría automóviles sin identificación para su propuesta de prueba de conducción autónoma en las carreteras del Reino Unido. “Estoy bastante seguro de que las personas los desafiarán si son marcados por un frenado realmente brusco frente a un automóvil autónomo o poniéndose en el camino”, dijo.

En general, los argumentos a favor del etiquetado, al menos a corto plazo, son más persuasivos. Este debate va más allá de los coches autónomos. Llega al corazón de la cuestión de cómo se deben regular las tecnologías novedosas. Los desarrolladores de tecnologías emergentes, que a menudo los retratan como disruptivos y que cambian el mundo al principio, tienden a pintarlos como meramente incrementales y sin problemas una vez que los reguladores tocan a la puerta. Pero las tecnologías novedosas no encajan perfectamente en el mundo tal como es. Reforman mundos. Si queremos darnos cuenta de sus beneficios y tomar buenas decisiones sobre sus riesgos, debemos ser honestos al respecto.

Para comprender y administrar mejor el despliegue de automóviles autónomos, debemos disipar el mito de que las computadoras conducirán como los humanos, pero mejor. El profesor de gestión Ajay Agrawal, por ejemplo, ha argumentado que los autos autónomos básicamente hacen lo que hacen los conductores, pero de manera más eficiente: “Los humanos tienen datos que ingresan a través de los sensores, las cámaras en nuestra cara y los micrófonos en los costados de nuestras cabezas, y los datos ingresan, procesamos el datos con nuestro cerebro de mono y luego tomamos acciones y nuestras acciones son muy limitadas: podemos girar a la izquierda, podemos girar a la derecha, podemos frenar, podemos acelerar”.

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