A su vez, eso podría afectar levemente la velocidad de lanzamiento de Starlink: la compañía necesitaría volar menos satélites por lanzamiento para que cada uno tuviera suficiente combustible para alcanzar altitudes más altas. También significa que cualquier satélite que funcione mal tardará más en volver a entrar en la atmósfera de la Tierra, lo que disminuirá lo que SpaceX había promocionado como un beneficio de lanzarse a altitudes más bajas: se suponía que esto minimizaría los desechos espaciales porque los satélites defectuosos volverían a la Tierra más rápidamente. “Es una compensación”, dice Hugh Lewis, experto en satélites de la Universidad de Southampton. A 200 kilómetros, un satélite muerto permanecerá en órbita “días como máximo”, dice Lewis, pero ese período aumenta a varias semanas a 300 kilómetros o más.

La gestión de estas megaconstelaciones también podría ser un problema. Si bien hemos experimentado el máximo solar con satélites en órbita antes, el número en órbita ahora no tiene precedentes. Para 2025, podría haber más de 10,000, no solo de SpaceX sino de otras empresas como Project Kuiper de Amazon y OneWeb del Reino Unido. Las futuras tormentas podrían empujar y tirar con frecuencia de estos satélites, cambiando sus posiciones y poniéndolos en riesgo de colisionar.

“Estamos hablando de kilómetros en términos de cambio de altitud”, dice Lewis. “Cuantos más satélites entren en órbita, nuestra capacidad para gestionar esa complejidad será limitada. En algún momento, vamos a ver algo más grave que el reingreso de 40 satélites”.

Amazon dijo que su constelación y el diseño de los propios satélites habían sido diseñados para hacer frente a este aumento de la actividad solar, pero no proporcionó detalles específicos. SpaceX y OneWeb no respondieron a una solicitud de comentarios.

Este último evento destaca cuán cuidadosamente todos los operadores de megaconstelaciones deberán planificar los efectos de la actividad solar, ya que cualquier colisión podría agregar miles de piezas más de desechos espaciales que podrían afectar nuestra capacidad para usar la órbita de la Tierra de manera segura. “Tengo que creer que lo han incluido en sus planes”, dice McDowell. “Tal vez se perdieron este problema en particular, pero es de esperar que hayan ejecutado sus modelos”.

Lo que es seguro es que nos dirigimos hacia aguas desconocidas. “Esta región [of orbit] de lo que estamos hablando es tan valioso e importante”, dice Lewis. “Todos deben hacer un mejor trabajo al usar la previsión para anticipar estos problemas”.

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