Los gigantescos y etéreos hermosos glaciares del archipiélago noruego de Svalbard, cerca del Polo Norte, muestran las cicatrices del cambio climático más que en cualquier otro lugar del planeta.

Durante las últimas tres décadas, Svalbard ha se calienta el doble de rápido como el resto de la región del Ártico y siete veces el promedio mundial. Eso está provocando que los glaciares de las islas se derritan a un ritmo alarmante, amenazando a los osos polares y otros animales salvajes, y contribuyendo al aumento del nivel del mar en todo el mundo.

Sin embargo, durante mucho tiempo, predecir la rapidez con la que el calentamiento futuro podría hacer que el hielo retrocediera requería conjeturas. En Svalbard y otros lugares, la mayoría de las mediciones de campo comenzaron a mediados del siglo XX, y las observaciones por satélite incluso más tarde.

Ahora, los avances en computación están ayudando a los científicos a revivir el hielo viejo con detalles asombrosos. Usando fotografías en blanco y negro tomadas durante expediciones de mapeo hace casi un siglo, están creando modelos digitales tridimensionales de cómo se veían los glaciares antes del mantenimiento de registros moderno e iluminando las formas en que han cambiado durante un período de tiempo más largo.

Una de las reconstrucciones de este tipo más grandes hasta la fecha, publicada el miércoles en la revista Nature, apunta a una conclusión inquietante: los glaciares de Svalbard podrían adelgazarse el doble de rápido en este siglo que en el pasado.

“En este momento, nuestras predicciones sobre el cambio futuro de los glaciares no están muy basadas en todos los datos que ya tenemos de lo que sucedió en el último siglo”, dijo Emily C. Geyman, estudiante de posgrado en el Instituto de Tecnología de California y autora principal de el nuevo estudio. Un registro histórico más profundo permite a los científicos probar qué tan bien se alinean sus modelos de cambios en los glaciares con el pasado, dijo Geyman, antes de usarlos para mirar hacia el futuro.

“Esta es una oportunidad única para mirar un poco más atrás en el tiempo”, dijo Ward JJ van Pelt, profesor asociado de la Universidad de Uppsala en Suecia, quien contribuyó a la nueva investigación.

La reconstrucción del equipo de los glaciares de Svalbard en 1936 revela, con sorprendente detalle, cuánto se contrajeron algunos de los casquetes polares entre entonces y 2010. La tasa promedio de pérdida fue de aproximadamente 1,1 pies por año.

En todo el techo helado del planeta, el rápido calentamiento está trastocando vidas y perturbando los vastos paisajes salvajes. En su última evaluación anual del Ártico, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU. descubrió que la reducción del hielo marino y la capa de nieve continuaron transformando la región el año pasado. El colapso de los glaciares ha causado deslizamientos de tierra y tsunamis. El deshielo del permafrost, o suelo continuamente congelado, ha desestabilizado las viviendas y la infraestructura construida sobre él.

Svalbard se encuentra al borde del hielo marino del Ártico durante el invierno, dijo el Dr. van Pelt. El hielo marino refleja gran parte de la luz solar que lo golpea, por lo que a medida que el hielo desaparece, el océano absorbe más energía solar y calienta el agua. Esta es la razón principal por la que Svalbard se está calentando más rápido que el resto del mundo.

Para reconstruir el pasado de las islas, la Sra. Geyman y sus coautores utilizaron un tesoro de más de 5500 imágenes aéreas tomadas por un proyecto de mapeo noruego en 1936 y 1938. Las condiciones heladas hicieron que volar fuera un desafío, y el equipo era simple: un Cámara Zeiss montada en un avión explorador.

Aún así, las imágenes, que son propiedad y están administradas por el Instituto Polar Noruego, un grupo de investigación del gobierno, capturan poderosamente el drama del paisaje. “Estaba encantada con las fotos”, dijo Geyman.

Para transformar los negativos descoloridos en modelos digitales tridimensionales, la Sra. Geyman tuvo que decirle a su computadora cómo interpretar las imágenes. Esto implicó seleccionar puntos en diferentes fotos que muestren la misma característica en el paisaje (una grieta, por ejemplo, o un canal cortado en el hielo por el agua derretida) para que el software pudiera unir las imágenes correctamente.

En total, colocó cerca de 70.000 de esos puntos en las fotos. Tomó la mayor parte de dos años. “Empecé a tener que usar estos anteojos, creo”, dijo, señalándose la cara, “debido a que entrecerré tanto los ojos ante las imágenes pixeladas en mi pantalla”.

En algunos lugares, la nieve blanca y fresca en las fotos dificultaba demasiado distinguir el terreno, por lo que llenó los espacios con estimaciones.

Una vez que tuvieron reconstrucciones digitales de más de 1500 glaciares en Svalbard, la Sra. Geyman y sus coautores las compararon con las realizadas a partir de imágenes más recientes para determinar cuánto se había derretido el hielo desde la década de 1930.

Luego usaron estas especificaciones para predecir que la elevación promedio de los glaciares de Svalbard se reduciría entre 2,2 y 3 pies por año antes de 2100, dependiendo del aumento de los gases de efecto invernadero en la atmósfera. Esas tasas son al menos 1,9 veces el ritmo de retroceso que se produjo en el siglo XX, incluso en un escenario de calentamiento modesto en el que los aumentos de la temperatura global se limitan a 2 grados centígrados (3,6 grados Fahrenheit) por encima de los niveles preindustriales.

Los investigadores han estado creando modelos informáticos tridimensionales de glaciares individuales durante varios años. Pero solo recientemente los aumentos en el poder de procesamiento hicieron factible la reconstrucción de capas de hielo en regiones enteras y cadenas montañosas, dijo Erik S. Mannerfelt, glaciólogo de la universidad suiza ETH Zurich que no trabajó en el nuevo estudio.

“Esta es una nueva era en la que no podemos mirar glaciares individuales, sino poblaciones” de ellos, dijo.

El Sr. Mannerfelt está terminando un artículo separado que utiliza 22.000 fotografías tomadas por montañeros suizos entre las dos guerras mundiales para capturar los cambios en los glaciares de Suiza desde principios de la década de 1930. Él espera que otros archivos de imágenes puedan permitir reconstrucciones detalladas similares del hielo en las islas de Tierra del Fuego de América del Sur y en el Himalaya.

“Dado que ahora estamos empezando a saber exactamente lo que sucedió”, dijo el Sr. Mannerfelt, “podemos hacer predicciones mucho mejores para el futuro”.

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